Se han creado cientos de simbologías de códigos de barras, pero solo se utilizan dos de manera generalizada. Cada simbología tiene su propio patrón de barras y espacios, y sus propias reglas para cifrar datos. Hay dos tipos básicos de códigos de barras: lineal y bidimensional (2D).

Los códigos lineales cifran datos en barras y espacios en una sola línea. El símbolo de U.P.C./EAN es el ejemplo más conocido de un código de barras lineal.

Los códigos bidimensionales cifran datos en una dimensión adicional. Los dos tipos principales de códigos bidimensionales son las simbologías de matriz y barras apiladas. Las simbologías de barras apiladas se parecen a múltiples símbolos lineales apilados unos arriba de otros. Las simbologías de matriz presentan bloques o líneas en un diseño de rejilla o geométrico. También hay simbologías bidimensionales híbridas y otras variaciones.

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